L’affinité de Kwarteng avec Truss pourrait lui faire gagner les clés des coffres britanniques

L’idéologie économique du secrétaire aux affaires correspond à celle de Liz Truss, le laissant bien placé pour être son chancelier de l’Échiquier si elle remporte la course pour devenir le prochain Premier ministre.

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(Bloomberg) — If political events go Kwasi Kwarteng’s way, he’ll soon be supplementing the little burgundy notepad he carries with an altogether more substantial and brightly-colored item — the famous red box wielded on budget day by the UK Chancellor of the Exchequer.

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Kwarteng, 47 ans, est pressenti par des initiés du Parti conservateur pour devenir le ministre des Finances de Liz Truss si elle remporte la course pour succéder au Premier ministre Boris Johnson le mois prochain. Avec une inflation à son plus haut niveau depuis quatre décennies et la Banque d’Angleterre prédisant une récession, c’est une perspective intimidante pour le secrétaire aux affaires, qui se targue de « Making Shit Happen » – la signification des lettres « MSH » qui ornent un tableau blanc dans son bureau au-dessus d’une liste d’usines que le gouvernement a soutenues financièrement.

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Selon ses alliés, sa priorité en tant que chancelier serait de faire face à la flambée des prix de l’énergie et à la crise du coût de la vie qui domine le discours politique. Lui et Truss ont souligné la nécessité de réductions d’impôts plutôt que d’aides, mais ont été moins ouverts sur l’aide aux retraités et aux bas revenus pour chauffer leur maison, alors que les factures d’énergie hivernales devraient tripler par rapport à l’année dernière.

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Le nirvana économique de Kwarteng réside dans des impôts bas et une concurrence, une croissance et des salaires élevés, a déclaré une personne familière. Il voit la valeur de l’intervention gouvernementale, mais de manière ciblée plutôt que celle d’un grand État, et favorise les réformes du côté de l’offre pour relancer l’économie. Il a également exprimé son opposition à une taxe exceptionnelle sur les bénéfices des entreprises énergétiques – même après que le gouvernement qu’il sert encore en a introduit une.

Ces objectifs économiques l’alignent idéologiquement sur Truss, et les deux ont une histoire de collaboration, co-auteur d’un livre de 2012, « Britannia Unchained », prônant la déréglementation et les marchés libres.

« Ils comprennent qu’il existe une opportunité de faire quelque chose de radical », a déclaré Helen Thomas, ancienne conseillère de l’ancien chancelier de l’Échiquier George Osborne et PDG de BlondeMoney, un cabinet de conseil en économie. Elle a déclaré que la « sympathie idéologique » entre les deux présage une « relation plus harmonieuse » que celle de Johnson avec son ancien chancelier, Rishi Sunak.

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Manquer la cible

Ajoutant du poids à cette notion, une personne proche de Kwarteng a déclaré qu’il pensait que le Trésor devrait faciliter, et non émasculer le Premier ministre. Il était frustré par le Trésor de Sunak, décrivant les fonctionnaires comme des compteurs de haricots qui ont dit « non » aux projets basés sur le coût plutôt que sur la valeur future potentielle.

Néanmoins, Kwarteng et Truss devront peut-être faire des compromis sur certains de leurs principes économiques pour aider les retraités et les personnes à faible revenu à faire face à la flambée des factures énergétiques. La Resolution Foundation a déclaré jeudi que le plan de Truss visant à inverser la hausse de l’assurance nationale « manque complètement la cible », profitant bien plus aux ménages les plus riches qu’aux plus pauvres. Et l’Institute for Fiscal Studies a déclaré que son plan visant à réduire les prélèvements verts sur les factures d’énergie n’aura qu’un effet « modeste ». Les critiques affirment également que l’objectif d’une faible fiscalité entraînerait inévitablement des réductions de dépenses ou une augmentation des emprunts.

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Comme Truss, Kwarteng est né en 1975 et a grandi sous le gouvernement de Margaret Thatcher. Tous deux ont rejoint le parlement en 2010, et Kwarteng, fils d’immigrés ghanéens, vit à quelques rues de Truss, dans le sud-est de Londres. Il serait le premier chancelier noir du Royaume-Uni.

Auteur de plusieurs livres sur la politique et l’Empire britannique, Kwarteng a fréquenté l’Eton College, la même école d’élite que Johnson. Il a étudié à l’Université de Cambridge et à Harvard, où il était boursier Kennedy. Il s’est marié dans la quarantaine et a eu son premier enfant l’année dernière.

Comme Johnson, il a fait campagne pour le Brexit, et les deux partagent également la réputation de ne pas être des gars « détails ». Une personne qui connaît Kwarteng a déclaré qu’il s’en était sorti en tant que secrétaire aux affaires – mais ce serait un trait inquiétant chez un chancelier. Un responsable de l’énergie qui a assisté à plusieurs réunions avec Kwarteng a déclaré qu’il agissait comme s’il savait tout, mais laisse l’impression qu’il ne maîtrise pas entièrement son dossier.

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C’est une caractérisation que d’autres suggèrent comme injuste. Un responsable a déclaré que c’est une réflexion que Kwarteng préfère donner la priorité à ce qui est important. Un ancien collègue de son bureau de circonscription à Spelthorne – le siège parlementaire au sud-ouest de Londres qu’il représente – a déclaré que sa mémoire était phénoménale, avec une capacité à se souvenir du nom et de l’adresse des personnes qu’il avait rencontrées il y a cinq ans.

Le carnet qu’il porte sert à noter des informations intéressantes tout au long de ses fonctions ministérielles, et il se penche sur les fluctuations du marché, vérifiant constamment les prix des matières premières sur un terminal Bloomberg dans son bureau.

Le rôle actuel de Kwarteng le met directement en contact avec les entreprises, et il planifie régulièrement des visites d’entreprises dans des régions où il n’était pas allé auparavant. Cela signifie également qu’il est responsable de la réponse du gouvernement à la crise énergétique et de la garantie de la sécurité de l’approvisionnement. Alors que les réseaux électriques et gaziers se sont jusqu’à présent avérés résilients, le Royaume-Uni prévoit plusieurs jours de pannes organisées au cours de l’hiver dans un « pire scénario raisonnable ».

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Ceux qui travaillent avec Kwarteng disent qu’il est intelligent et sérieux dans son travail, mais aussi de bonne humeur : son rire de ventre peut être entendu des autres étages. Il aime aussi que les gens arrivent rapidement au point et peuvent être brusques – un trait qui, même selon ses alliés, peut sembler impoli.

Défi universitaire

La confiance en soi de Kwarteng lui permet de prendre des décisions rapidement, et par rapport aux ministres précédents, il n’a pas besoin d’autant de temps d’information, ont déclaré des personnes familières. Cette confiance était évidente lors de la procédure d’admission à Cambridge, lorsque son intervieweur s’est excusé d’être en retard et a dit de le supporter. Par son propre récit dans un podcast de la BBC, Kwarteng lui a dit : « Ne t’inquiète pas, je suis sûr que tu t’en sortiras très bien. »

Une des rares occasions où les nerfs se sont emparés a été lors du University Challenge, un jeu-questionnaire télévisé que son équipe a finalement remporté. Pour se calmer au préalable, il fuma une cigarette.

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« Je ne pense pas qu’il ait jamais fumé auparavant, donc c’était une décision illogique, physiologiquement », a déclaré Erik Gray, un coéquipier qui enseigne maintenant l’anglais à l’Université de Columbia. « Cela semble avoir fonctionné psychologiquement: il a très bien fait lors du match suivant. »

En tant que chancelier, il devra peut-être calmer ses nerfs plus souvent : la BOE prédit que le Royaume-Uni entrera dans près de deux ans de croissance négative ou nulle le mois après que Truss – si elle gagne – prend le pouvoir. Il prévoit également une inflation supérieure à 13 %. Pendant ce temps, les marchés parient qu’au début de l’année prochaine, la banque sera obligée de relever les taux au-dessus de 4%, un niveau jamais vu depuis plus d’une décennie et qui risque de causer des difficultés à des millions de propriétaires sur des hypothèques à taux variable.

Truss dit qu’elle veut un « événement fiscal » au cours de ses premières semaines de mandat pour faire face à la crise du coût de la vie, mais avec l’avertissement du service public Electricité de France SA, plus de la moitié des ménages britanniques seront probablement en situation de précarité énergétique d’ici janvier , les détails manquent. Elle a dit que ce sera à son nouveau chancelier d’annoncer comment ils protégeront les Britanniques vulnérables d’un long hiver de difficultés économiques.

S’il s’avère que c’est Kwarteng – qui a déclaré le week-end dernier que «l’aide arrive» – ce sont ces détails qui peuvent le faire ou le défaire.

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