Télégraphe | L’historien économique

Pendant toute l’histoire de l’humanité, les nouvelles et les informations n’ont pas voyagé plus vite qu’un homme ou un cheval ne pouvait marcher ou qu’un navire ne pouvait naviguer. Cela a changé le 24 mai 1844 lorsque l’inventeur Samuel FB Morse a tapé une seule phrase sur un fil tendu entre Washington DC et Baltimore à proximité : « Qu’est-ce que Dieu a fait ? Quelques secondes plus tard, son associé à Baltimore a repris le même message, inaugurant l’ère télégraphique.

Morse était un peintre, pas un inventeur. Il s’était intéressé à l’idée d’utiliser l’électromagnétisme pour transmettre des informations tout en discutant avec un scientifique sur le chemin du retour d’un voyage en Europe en 1832. Il s’est associé à d’autres pour développer son système, en utilisant les avancées scientifiques et technologiques sous-jacentes déjà mises au point en Europe. développer un système de relais de messages par fil.

Morse
Morse

En quelques années, ils ont élaboré le système de base et Morse a même développé son propre code simple qui est finalement devenu le code Morse. En 1844, le Congrès lui a donné 30 000 $ pour affiner son travail, qu’il a présenté au Capitole en mai 1845.

Introduction du télégraphe

Morse voulait initialement que le gouvernement achète ses droits et ses brevets, pensant que son innovation devrait être un service gouvernemental comme la poste. Son prix d’offre était de 100 000 $ (équivalent à environ 3,4 millions de dollars en 2020). À sa grande déception, le gouvernement a refusé et il s’est tourné vers des investisseurs privés. Lui et ses partenaires ont fondé la Magnetic Telegraph Company en mai 1845, dans le but de construire une ligne de Washington à New York. D’autres entrepreneurs ont rapidement emboîté le pas.

Samuel Morse
Daguerrotype de Samuel Morse en 1840.

Moins de cinq ans après la première grande transmission publique de Morse, des dizaines de nouvelles entreprises avaient posé plus de 21 000 miles de lignes télégraphiques. Toutes les grandes villes ont été connectées dès 1851. Les premiers câbles transatlantiques ont été achevés en 1858 ; la première ligne transcontinentale était opérationnelle en 1861.

Au milieu des années 1850, l’industrie a commencé à se heurter aux limites d’un marché surpeuplé. La ville de New York à elle seule était desservie par dix entreprises concurrentes. À travers le pays, différentes régions utilisaient des normes différentes et souvent des systèmes différents : beaucoup utilisaient le système Morse, mais d’autres adoptaient un système développé par l’inventeur écossais Alexander Bain en 1848. Ce manque de normes cohérentes entraînait un service médiocre, car les transmissions devenaient souvent brouillées. ou perdu dans l’enchevêtrement des lignes qui se chevauchent.

À partir de 1852, lorsque le système Bain a été déclaré contrefaçon de brevet par la Cour suprême des États-Unis, les grandes sociétés de télégraphe ont entamé une période de coopération et de normalisation. Six monopoles régionaux ont accepté ce qu’on a appelé le « Traité des Six Nations », établissant un réseau partagé de lignes principales et acquérant de nombreuses petites entreprises dans leurs régions.

Impact économique du télégraphe

La capacité de transmettre rapidement des informations sur de longues distances a révolutionné le commerce américain. Certains historiens de l’économie pensent que c’était l’une des technologies clés qui a accéléré le commerce intérieur et international et contribué à l’industrialisation des États-Unis.

Dans une étude de 20 400 messages envoyés par la New York and New England Telegraph Company en novembre 1856, seuls 2 000 environ étaient purement sociaux, principalement liés à la maladie et aux décès. Les 18 500 restants se sont concentrés sur les affaires. C’était très différent qu’en Europe, où la majorité du trafic consistait en des messages personnels tout au long du 19ème siècle.

Les hommes d’affaires utilisaient des télégrammes pour envoyer des ordres d’achat et de vente, pour donner des instructions de paiement, pour fixer des rendez-vous, pour partager les prix des produits de base, donner des nouvelles sur le fret et l’expédition et partager des rapports sur les revenus. Plus tard, il est devenu un instrument clé pour transférer des mandats entre comptes. Cela a également rendu le monde des affaires moins régional par nature, permettant aux petites villes, en particulier celles de l’Ouest et du Midwest, de devenir plus compétitives avec les centres commerciaux matures de la côte Est.

Croissance des journaux

Le télégraphe a également eu un impact significatif sur l’industrie de l’information. Les journaux étaient déjà une industrie en plein essor, avec plus de 1 600 exemplaires en circulation en 1840. Mais la vitesse à laquelle les nouvelles se répandaient dans le pays, comme toute information, n’allait pas plus vite que le courrier. Avec le télégraphe, les nouvelles pouvaient se répandre dans tout le pays en quelques heures et jours, et non en semaines et en mois, et cela aidait à nourrir l’appétit vorace du pays pour les nouvelles et les débats. Selon l’American Antiquarian Society, en 1850, le nombre de journaux américains était passé à 2 500 avec un tirage annuel d’un demi-milliard de numéros, à une époque où la population américaine était à peine de 23 millions. La plupart d’entre eux étaient des hebdomadaires de quatre pages, mais le nombre de quotidiens est passé de 138 en 1840 à 254 en 1850.

Pour réduire les coûts d’envoi de gros blocs d’informations sur les fils, l’industrie a commencé à mettre en commun ses ressources. L’Associated Press a commencé en 1848; en Europe, le service d’information Reuters a été créé en 1849. Tous deux jouent toujours un rôle majeur dans l’actualité mondiale.

Le déclin du télégraphe

Le Traité des Six Nations a été annulé par la guerre civile, et la période d’après-guerre a apporté une nouvelle ère de concurrence. En 1885, il y avait plus de 200 petites entreprises de télégraphe à travers le pays, certaines d’entre elles ne parcourant que quelques kilomètres entre les communautés. Au fil du temps, bon nombre de ces sociétés ont échoué et de nombreuses autres ont été absorbées par le géant de la Western Union Telegraph Company.

Western Union a fait ses débuts en 1851, exploitant une ligne entre Buffalo, New York et St. Louis, Missouri. À la fin des années 1860, elle devenait rapidement l’acteur dominant de l’industrie du télégraphe. Sa grande innovation fut de s’associer aux chemins de fer, notamment la ligne transcontinentale Union Pacific achevée en 1869. L’affaire était simple : Western Union ferait passer ses lignes dans l’emprise le long des voies et installerait des bureaux dans les grandes gares. . En retour, les compagnies de chemin de fer pourraient envoyer gratuitement tous leurs messages, ce qui leur permettrait d’économiser des millions de dollars en frais de communication.

Au fil du temps, la société a acquis plus de 500 petites entreprises et a obtenu le monopole de l’industrie du télégraphe aux États-Unis. En 1902, ils contrôlaient près d’un million de kilomètres de lignes télégraphiques et deux lignes de câbles sous-marins. Alors que l’entreprise continue aujourd’hui en tant qu’entreprise financière et de communication, elle a envoyé ses derniers télégrammes en 2006, après être tombée à seulement 20 000 télégrammes par an.

La popularité du télégramme a commencé à décliner au fur et à mesure que les nouvelles technologies prenaient sa place : d’abord les téléphones, puis les télécopieurs, et plus tard les ordinateurs. Au début du 21e siècle, il semblerait que l’industrie soit morte. En fait, il y a eu une rafale de reportages dans les médias en 2013 selon lesquels le dernier télégramme avait été envoyé par une société de télégraphe en Inde.

Ceci, cependant, semble être une légende urbaine. Selon International Telegram, au moins 17 millions de télégrammes sont encore envoyés chaque année. Il reste un moyen de communication privilégié pour les habitants de certaines régions d’Asie, tout en restant les méthodes de communication traditionnelles des familles royales et de certains gouvernements.

Sources:

Coe, Lewis. Le télégraphe : Une histoire de l’invention de Morse et de ses prédécesseurs aux États-Unis. États-Unis, McFarland, Incorporated, Publishers, 2003.

Hochfelder, David. Le télégraphe en Amérique, 1832-1920. États-Unis, Johns Hopkins University Press, 2012.

Lubrano, Annteresa. The Telegraph : Comment l’innovation technologique a provoqué le changement social. États-Unis, Taylor & Francis, 2013.

Reid, James D. Le télégraphe en Amérique : ses fondateurs, promoteurs et hommes remarquables. États-Unis, Arno Press, 1974.

Vous pourriez également aimer...