Les autocrates du Moyen-Orient ont embarrassé Biden à volonté

Le voyage tant vanté du président Joe Biden au Moyen-Orient – ​​son premier en tant que président – ​​était presque entièrement dépourvu de drame ou d’excitation. Il n’a produit aucun livrable significatif, et ce n’était pas censé le faire. Être déçu, cependant, c’est manquer une histoire plus troublante. La visite a peut-être été inutile et performative, mais elle a également été un revers majeur pour les intérêts américains, confirmant ce que beaucoup soupçonnaient depuis longtemps : les supposés alliés peuvent manquer de respect, embarrasser et saper les États-Unis à volonté.

Les coûts sont déjà évidents. Le 16 juillet, moins de 24 heures après le départ de Biden de la région, les Émirats arabes unis ont condamné un citoyen américain, Asim Ghafoor, à trois ans de prison pour des accusations nébuleuses. Ghafoor, avocat du chroniqueur assassiné du Washington Post Jamal Khashoggi, a été arrêté deux jours auparavant alors qu’il transitait par l’aéroport international de Dubaï.

C’est le genre de chose qui se passe sous les dictatures. Mais ce n’est pas le genre de chose qui se passe sous des dictatures qui sont apparemment des partenaires proches des États-Unis. En effet, les dirigeants des Émirats arabes unis se moquent de Biden ou sont indifférents à la perception qu’ils le narguent. Aucune de ces possibilités n’est encourageante. De telles provocations illustrent une histoire longue et durable au Moyen-Orient, une histoire dans laquelle les États-Unis se révèlent encore et encore incapables de répondre avec un quelconque sens du but ou du respect de soi. Les autocrates testent les limites pour voir jusqu’où ils peuvent aller, seulement pour découvrir qu’une telle limite n’existe pas.

L’Arabie saoudite offre un exemple encore plus frappant. Il y a des années, lorsque les mains du Moyen-Orient plaisantaient en disant que le royaume pouvait s’en tirer avec un meurtre, ce n’était qu’une figure de style. Mais ensuite, les Saoudiens s’en sont vraiment tirés. Le seul moment mémorable du voyage de Biden a peut-être été son coup de poing avec le prince héritier saoudien et chef de facto, Mohammed bin Salman (alias MBS). MBS n’a eu besoin que de quatre ans pour se réhabiliter après le meurtre macabre de Khashoggi, dans lequel il était directement impliqué.

Mais la réunion n’était pas simplement une réhabilitation. Dans l’espoir mal placé de faire baisser les prix de l’essence chez lui, le président américain a estimé qu’il devait se rendre chez MBS pour lui demander d’augmenter la production de pétrole. Ce n’était pas tout à fait rampant – le fier et têtu Biden était peu susceptible de se réduire à cela – mais c’était une démonstration claire d’une administration de plus en plus faible et à la dérive.

On ne peut pas exagérer à quel point il s’agissait d’un renversement étrange et injustifié de l’équilibre des forces. Les États-Unis sont une superpuissance – et, pour l’instant du moins, la superpuissance. L’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis sont, pour utiliser un terme impolitique, des États clients. En d’autres termes, ils dépendent de la puissance américaine pour leur sécurité et leur survie. Leurs armées seraient clouées au sol en peu de temps si les États-Unis suspendaient toutes les fournitures militaires, y compris les pièces de rechange et l’entretien de l’équipement ainsi que la formation et le soutien logistique. Au risque d’énoncer une évidence aveuglante, ils ont plus besoin de nous que nous n’avons besoin d’eux. Pourtant, si un extraterrestre descendait de l’espace extra-atmosphérique et était témoin des événements de la semaine dernière sans le bénéfice de connaissances préalables, il aurait pu supposer le contraire – que les États-Unis étaient le partenaire junior rendant hommage à ses patrons de superpuissance.

La déférence très publique du président envers un régime brutal mais faible n’est pas seulement un problème pour la stratégie américaine ; c’est un problème pour l’identité américaine. Sur la scène mondiale, est-ce ce que nous avons l’intention de devenir ?

Bien sûr, l’ancien président Donald Trump était amoureux des Saoudiens et a agi en conséquence. Aujourd’hui, le même dorlotement d’autocrates se produit sous une administration démocrate, malgré l’insistance de Biden sur le fait que l’approche de son prédécesseur appartiendrait au passé. En un sens, Biden nous a laissé le pire des deux mondes, une position médiane intenable qui fonctionne rarement au Moyen-Orient. Les États-Unis ont toujours une politique pro-autocrate, seuls les autocrates en question ne nous aiment pas et ne font même pas semblant de nous respecter. À son arrivée en Arabie saoudite, Biden a reçu un accueil froid de la part de ses hôtes. Barack Obama s’est également retrouvé snobé lors d’une visite en 2016. Obama a été responsable d’une augmentation historique des ventes d’armes à l’Arabie saoudite, mais sa bonne volonté n’a été ni appréciée ni réciproque. Ce n’est pas un accident. En fait, ce que les analystes ont appelé «l’effet de levier inversé» est peut-être la caractéristique déterminante de la relation de l’Amérique avec les autocrates arabes. Les États-Unis mettent rarement des conditions sur le soutien militaire au Golfe. Les États du Golfe, à leur tour, tiennent l’aide pour acquise, la considérant comme un droit.

Le résultat est une intensification de la répression, y compris le harcèlement et la détention de citoyens américains. Mais les responsables américains ne sont peut-être pas suffisamment émus par les objections morales. Après tout, les États-Unis sont un pays, pas une organisation de défense des droits de l’homme. Dans ce monde imparfait et tragique, l’Amérique doit faire face à des dictateurs. Un tel argument pourrait tenir si l’Arabie saoudite et les Émirats arabes unis étaient des alliés américains fiables. Ils ne sont pas. Enhardis et irresponsables, ils se comportent de manière imprudente, y compris dans le domaine de la politique étrangère. La liste sans cesse croissante d’exemples comprend la tentative de se rapprocher de la Chine, l’élaboration d’une approche plus conciliante envers la Russie, l’enlèvement du Premier ministre libanais, l’alimentation de la longue guerre au Yémen et le soutien de la partie opposée aux États-Unis dans les batailles par procuration de la Libye.

Le pragmatiste obstiné peut insister sur le fait qu’un tel aventurisme doit être toléré, un mal nécessaire sur le chemin de la « stabilité ». Mais ce qui se passe maintenant n’est pas cela. C’est pire. L’Amérique est manipulée par les pays mêmes qui en dépendent pour leur sécurité. D’une manière ou d’une autre, les États-Unis ont réussi l’exploit improbable de saper à la fois leurs valeurs et leurs intérêts. Il s’avère qu’au Moyen-Orient, les deux ne peuvent pas être séparés.

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