Comment la SEC peut protéger les investisseurs, les entreprises et le public d’une autre crise énergétique au Texas

La Securities and Exchange Commission (SEC) envisage d’apporter des changements importants aux exigences de divulgation pour refléter la reconnaissance croissante que le changement climatique pose des risques importants pour le système financier américain.

Cette semaine, des centaines d’investisseurs, d’entreprises et d’Américains concernés ont répondu à la demande de la SEC de contribution publique sur la divulgation du changement climatique.

Une analyse récente de Brookings co-écrite par l’un d’entre nous sur l’intersection du changement climatique et des marchés financiers a montré qu’un angle mort important pour les institutions financières est la manière dont les impacts physiques d’un monde en réchauffement affectent les actifs. Mais, en dehors de l’assurance, on a relativement peu parlé des vulnérabilités financières résultant des conditions météorologiques extrêmes.

La tempête massive qui a frappé le Texas en février – connue sous le nom de tempête hivernale Uri – met en évidence les dangers d’ignorer les risques physiques du changement climatique. Les températures glaciales et les pannes d’électricité qui ont suivi ont causé la mort de plus de 150 personnes et causé des milliards de dollars de dégâts. Les pannes ont également perturbé des dizaines d’entreprises publiques, des centaines de petites entreprises et des millions de vies, soulevant une multitude de questions pour les fonctionnaires.

Dans notre nouveau rapport, nous nous concentrons sur l’une de ces questions : que savaient les marchés financiers sur les probabilités et les impacts d’une tempête comme celle-ci avant qu’elle ne se produise ? Notre rapport examine les divulgations réglementaires de la SEC faites par les services publics et les fournisseurs d’électricité cotés en bourse au Texas, et offre une réponse claire : pas grand-chose.

Même si la tempête hivernale Uri était prévisible et que de nombreuses entreprises, à des degrés divers, disposaient de plans d’intempérisation, les exigences de divulgation existantes de la SEC n’ont pas suscité de déclarations faisant état du bon, du mauvais et du mauvais état de préparation des services publics, des producteurs d’électricité et des régulateurs. Les événements tragiques déclenchés par Uri mettent en évidence la nécessité d’une amélioration significative. Une partie de cette amélioration devrait prendre la forme de règles de la SEC qui imposent la divulgation d’informations climatiques spécifiques et utiles à la décision, fondées sur le cadre du Groupe de travail sur la divulgation financière liée au climat (TCFD) et alignées sur les principales sciences du climat. De meilleures informations sur le climat peuvent aider les investisseurs à analyser, gérer et évaluer le risque climatique, ce qui peut à son tour permettre aux entreprises d’adopter de nouvelles mesures de résilience climatique et donc d’atténuer la destruction d’événements extrêmes comme la tempête hivernale Uri.

La prévisibilité de la tempête hivernale Uri

Pour analyser la capacité des investisseurs à intégrer le risque d’un événement comme la tempête hivernale Uri dans la prise de décision, nous avons examiné les rapports 10-K de sept sociétés opérant dans le secteur électrique du Texas : trois producteurs d’électricité cotés en bourse et quatre services publics cotés en bourse. La SEC exige que les sociétés ouvertes déposent des 10-Ks chaque année pour fournir aux investisseurs et au marché des détails sur les performances financières des entreprises. Les 10-K sous-tendent la prise de décision d’investissement et sont le fondement de l’évaluation des risques financiers. Étant donné que le changement climatique présente des risques financiers clairs pour les entreprises, nous nous attendrions à ce que la discussion sur les risques liés au climat apparaisse dans les 10-K, ce qui n’est pas différent des risques financiers traditionnels. Cependant, ils le font rarement.

Les producteurs d’électricité et les services publics du Texas, en particulier, ont de bonnes raisons d’aborder les risques physiques liés au climat dans leurs 10-K, étant donné à la fois les rencontres passées avec des conditions météorologiques extrêmes et la science climatique de plus en plus sophistiquée et la modélisation des risques disponibles pour le secteur électrique. En 2019, le Texas a été à l’origine de sept des 14 milliards de dollars de catastrophes météorologiques et climatiques des États-Unis. En 2017, le Texas a été confronté à d’importantes pannes de courant en raison des pluies torrentielles et des vents intenses de l’ouragan Harvey. En 2011, les températures froides ont causé des pannes électriques qui ont touché 3,2 millions de Texans, ce qui a incité la Federal Energy Regulatory Commission et la North American Electric Reliability Commission à publier un rapport appelant les producteurs d’électricité et les services publics du Sud-Ouest à hiverner leurs opérations.

Sur la base de ces catastrophes environnementales passées et de la science climatique existante, l’intensité et la fréquence accrues des événements météorologiques extrêmes comme la tempête hivernale Uri sont de plus en plus connues des entreprises, avec un niveau d’incertitude commun à de nombreux risques financiers.

Le régime de divulgation existant n’a pas préparé les investisseurs à la tempête hivernale Uri

Malgré cette prévisibilité, les réglementations existantes de la SEC n’ont pas suscité la soumission par les entreprises d’informations spécifiques et utiles sur les risques physiques dans les rapports 10-K examinés. La divulgation limitée des risques sape à son tour la prise de décision des investisseurs et le fonctionnement général du marché.

Notre recherche a révélé que les 10-K considéraient les conditions météorologiques extrêmes, mais seulement de manière vague – avec peu de lien avec les impacts et la préparation à des événements comme la tempête hivernale Uri. Plus inquiétant, 10-Ks a présenté le gel comme un événement ponctuel rare qui ne se reproduira probablement pas. Avec le changement climatique, cependant, de tels événements pourraient vraisemblablement devenir plus fréquents ou extrêmes ou les deux.

De plus, bien que la tempête hivernale Uri ait causé des milliards de dollars de dégâts, les 10-K examinés ont à peine été modifiés par rapport aux années précédentes, avec des pratiques de divulgation entre 2020 et 2021 d’images quasi-miroir les unes des autres. Par exemple, seulement 3 % des mots différaient entre les sections sur les risques physiques liés au climat de 2021 et 2020 des 10-K d’une grande compagnie d’électricité.

La nécessité de renforcer la réglementation de la SEC est rendue particulièrement évidente par les progrès récents de la science du climat et de l’analyse des risques. La SEC devrait considérer, par exemple, que de nombreuses entreprises ont actuellement accès non seulement à des modèles climatiques à grande échelle, mais aussi à des projections à échelle réduite qui indiquent des risques spécifiques à l’entreprise et même à des actifs. Consolidated Edison, par exemple, a entrepris une étude sur la vulnérabilité climatique en 2019 qui a aidé le service public à estimer des vulnérabilités climatiques spécifiques. Avec ces outils, les entreprises peuvent en apprendre beaucoup sur leur exposition aux risques physiques d’année en année, en particulier après avoir été confrontées à des conditions météorologiques extrêmes.

Notre conclusion selon laquelle les 10-K n’ont pas réussi à intégrer de nouvelles connaissances et de nouveaux apprentissages révèle une tendance inquiétante : les règles actuelles de la SEC ne demandent pas aux entreprises de se souvenir des leçons clés des événements météorologiques passés ni d’imaginer les impacts potentiels futurs du changement climatique sur leurs activités. L’incapacité collective des entreprises à fournir des informations dynamiques et utiles aux investisseurs met en évidence la nécessité d’une nouvelle réglementation en matière de divulgation.

Comment la SEC peut protéger les investisseurs contre les futurs événements météorologiques extrêmes

Alors que nous examinons, dans notre étude, des entreprises individuelles, ce qui est clair, c’est que les divulgations minces sont un phénomène à l’échelle de l’industrie. Les 10-K clairsemés des entreprises reflètent des pratiques répandues en matière de divulgation, et c’est pourquoi la SEC doit agir. Grâce à une réglementation mise à jour, la SEC peut aider à garantir que les investisseurs et autres sont préparés aux événements météorologiques extrêmes.

Sur la base de nos conclusions, nous encourageons la SEC à :

  1. Exiger la divulgation des informations liées au climat dont les investisseurs et autres acteurs du marché ont besoin pour prendre des décisions commerciales éclairées. Winter Storm Uri montre que les pratiques de divulgation volontaire existantes ne fournissent pas aux investisseurs suffisamment d’informations sur les risques climatiques.
  2. Rendre obligatoire et s’appuyer sur le cadre TCFD, en reconnaissant que les normes volontaires actuelles ne garantissent pas une divulgation climatique spécifique et utile à la décision. Étant donné que les sociétés du Texas alignées et non alignées sur la TCFD n’ont pas divulgué d’informations climatiques adéquates, nous pensons que la réglementation de la SEC ne devrait pas reposer entièrement sur la TCFD pour améliorer les pratiques de divulgation.
  3. Aligner les exigences de divulgation avec les progrès de la science climatique et de l’analyse des risques. Pour s’assurer que les entreprises imaginent les ramifications prospectives du changement climatique sur leurs activités, les directives de divulgation doivent suivre le rythme à la fois de la science macro-climatique et d’autres micro-innovations dans l’analyse des risques climatiques, qui continuent d’évoluer.

Enfin, semble-t-il, les États-Unis deviennent beaucoup plus sérieux au sujet du changement climatique. Une partie de la réponse politique incombe à la SEC – exigeant la divulgation des informations climatiques nécessaires pour améliorer l’allocation du capital et éviter des instabilités de marché inefficaces, et dans certains cas mortelles. La mise à jour des règles de divulgation pour protéger les investisseurs, les entreprises et le public se fait attendre depuis longtemps.

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