La Chine souhaite rejoindre le CPTPP, mais ne vous attendez pas à une passe rapide

Le 16 septembre, la Chine a officiellement déposé une demande d’adhésion à l’accord commercial du Partenariat transpacifique global et progressif (CPTPP). Ce n’était pas une nouvelle surprenante, mais c’était quand même une grande nouvelle. Le CPTPP est le survivant de la sortie américaine du Partenariat transpacifique original (TPP) à la demande de l’ancien président américain Donald Trump. Le groupement commercial reconfiguré a conservé les objectifs ambitieux d’élimination des droits de douane et des normes élevées en matière de libéralisation du commerce et de l’investissement. Dès son origine, le projet TPP a prévu d’accueillir de nouveaux membres à la fois pour augmenter son poids économique et diffuser des règles de qualité pour l’intégration économique. L’acceptation des disciplines existantes du CPTPP est requise de tous les membres potentiels.

La Chine envoie des signaux d’intérêt pour rejoindre l’accord commercial depuis un certain temps, et lors de la dernière réunion du Sommet de coopération économique Asie-Pacifique, le président chinois Xi Jinping a annoncé que la Chine « envisagerait favorablement de rejoindre » le CPTPP. La candidature officielle à l’adhésion est un coup de maître pour la diplomatie chinoise, même si le résultat escompté de l’adhésion est loin d’être assuré.

L’adhésion au CPTPP consoliderait la dynamique d’intégration économique de la Chine, en s’appuyant sur son adhésion à l’accord commercial de partenariat économique régional global (RCEP) ; son initiative « la Ceinture et la Route » parrainée par l’État ; et la Banque asiatique d’investissement dans les infrastructures dirigée par la Chine. Le CPTPP serait une plume particulièrement précieuse dans le chapeau de la Chine en tant que champion de la mondialisation économique. Cela renverserait le discours persistant du découplage économique, car la Chine apparaîtrait plus intégrée à l’économie mondiale avec un accord commercial ambitieux à son actif, tandis que les États-Unis regardent de l’extérieur vers l’intérieur, marginalisés du CPTPP de leur propre gré.

Certains observateurs sont satisfaits des perspectives d’adhésion de la Chine au CPTPP. Ils soutiennent que la Chine est plus proche des normes du CPTPP qu’on ne le reconnaît généralement, que les flexibilités intégrées dans le texte de l’accord permettront à la Chine de se joindre même dans les domaines où la réforme intérieure est difficile, et que les membres actuels du CPTPP ont un fort intérêt à approfondir le commerce et les relations d’investissement avec un géant économique comme la Chine.

Un tel optimisme peut cependant être déplacé. Il existe un écart important entre les normes fondamentales du CPTPP et les engagements existants de la Chine dans d’autres accords commerciaux. Le CPTPP comporte des chapitres sur le travail et les entreprises publiques qui prescrivent la liberté d’association, éliminent toutes les formes de travail forcé et établissent des disciplines sur les activités commerciales des entreprises publiques ; Le RCEP ne le fait pas. Le CPTPP et le RCEP contiennent tous deux un chapitre sur le commerce électronique, mais les engagements pris sont très différents. Ce n’est pas seulement que les dispositions numériques du CPTPP vont plus loin (par exemple, en interdisant la divulgation forcée du code source), mais qu’elles sont soumises au règlement des différends entre les parties et n’invoquent pas d’exemptions de sécurité nationale auto-évaluées.

Pour évaluer la volonté de la Chine de respecter les règles du CPTPP, la direction du voyage est importante. Sous Xi, la Chine s’est davantage éloignée de l’esprit du CPTPP sur la protection des droits du travail, des règles du jeu équitables pour les entreprises privées et la liberté de circulation des données. Au lieu de cela, la répression des Ouïghours par la Chine, le subventionnement massif de l’industrie de haute technologie et ses exigences strictes en matière de localisation des données en vertu de la nouvelle loi sur la sécurité des données ont été une source de préoccupation pour ses partenaires commerciaux, y compris de nombreux membres du CPTPP. L’échelle doit être prise en compte. Le Vietnam, membre fondateur du CPTPP avec une forte présence de l’État dans l’économie, a reçu plusieurs exemptions pour ses entreprises publiques (SOE). Cependant, la taille gigantesque de la Chine ne manquera pas de rendre de nombreux membres du CPTPP réticents à étendre des flexibilités similaires. En fait, des pays comme le Japon ont collaboré avec d’autres pour resserrer les règles de l’Organisation mondiale du commerce (OMC) en matière de subventions en pensant à la Chine. Une dérogation facile pour plusieurs entreprises publiques chinoises semble peu probable.

Il convient de noter que 2021 n’est pas 2001. Si la Chine était prête à adopter des réformes économiques de grande envergure comme elle l’a fait pour gagner l’adhésion à l’OMC, l’adhésion à la CPTPP pourrait être un catalyseur de changement positif à la fois pour la Chine et ses relations avec ses partenaires commerciaux. En l’absence d’une telle orientation stratégique vers une plus grande ouverture de l’économie, une offre CPTPP chinoise réussie négociée grâce à de larges exemptions pourrait plutôt entraîner un affaiblissement des normes de l’accord. Il est peu probable que de nombreux partis du CPTPP soient enclins à voir s’affaiblir les règles pour lesquelles ils se sont battus avec acharnement, d’autant plus que dans le RCEP, ils disposent déjà d’une plate-forme commerciale alternative pour récolter les bénéfices d’un plus grand échange économique avec la Chine (six pays sont actuellement membres des deux accords). Transformer le CPTPP en une version légèrement plus stricte du RCEP serait une faute professionnelle économique et stratégique.

La politique pèsera également lourdement dans le résultat final. L’adhésion au CPTPP doit franchir une barre très haute : le consentement unanime de tous les membres actifs. Huit pays ont ratifié le CPTPP (trois signataires ne l’ont pas encore fait) et il leur appartiendra de déterminer si les négociations d’adhésion de la Chine reçoivent le feu vert. Parmi eux, le Canada, l’Australie et le Japon ont connu récemment d’importantes tensions dans leurs relations avec la Chine, respectivement en raison de la détention arbitraire par la Chine de ses ressortissants, des querelles sur les origines de la pandémie de COVID-19 et des intrusions chinoises dans les eaux du Senkaku. Îles administrées par le Japon. La politique d’adhésion ne part pas d’une table rase ; ils seront influencés par la coercition économique actuelle de la Chine et par la priorité accordée à la sécurité économique — en pensant à la Chine — par plusieurs membres du CPTTP.

Les pourparlers d’adhésion seront également influencés par la décision de Taiwan de suivre les traces de la Chine et de demander officiellement l’entrée dans le CPTPP. L’écart à combler pour se conformer aux normes CPTPP est beaucoup plus étroit pour Taïwan, et ses prouesses en matière de semi-conducteurs plaident en faveur d’une adhésion afin de renforcer les chaînes d’approvisionnement. Mais en cette ère de compétition entre grandes puissances, le modèle d’adhésion à l’OMC (avec l’entrée de la Chine et de Taïwan chorégraphiée en séquence) ne tiendra probablement pas. La géopolitique est descendue de plein fouet dans le CPTPP.

La confiance de la Chine dans la recherche d’une adhésion au CPTPP, malgré les questions sur son engagement en faveur d’une réforme de grande envergure et les récentes tensions avec des membres importants du groupement commercial, en dit long sur la marginalisation américaine. En effet, il appartiendra aux petites et moyennes puissances du CPTPP de respecter les normes de commerce et d’investissement auxquelles les États-Unis se soucient profondément alors qu’ils accueillent la candidature chinoise à l’adhésion. C’est là que la manœuvre diplomatique chinoise est la plus poignante : les États-Unis sont devenus l’ombre du centre d’action de l’intégration économique régionale.

En rejoignant un méga accord commercial, il faut tenir compte à la fois des petits caractères et du sous-texte. En d’autres termes, la nature des obligations en matière de commerce et d’investissement et le climat des relations politiques et diplomatiques pèsent lourd. Ni l’un ni l’autre ne signale un laissez-passer rapide pour que la Chine entre dans le CPTPP. Mais cela ne signifie pas que la Chine a commis une erreur en faisant cette démarche.

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