Un fardeau indu pour les étudiants et les collèges publics

Alors que les collèges commencent à planifier leur retour à l’apprentissage en personne à l’automne, la saison des admissions au collège est bien entamée. Les étudiants désireux d’accéder à l’université ont actuellement accès à l’aide financière essentielle à l’accès à l’université. Cette année, près de 20 millions d’étudiants, nouveaux et anciens, solliciteront une aide financière fédérale via l’application gratuite d’aide fédérale aux étudiants (FAFSA). Le FAFSA est notoirement chronophage. Pourtant, pour beaucoup de ceux qui terminent le FAFSA, le processus d’accès à l’aide financière est loin d’être terminé. En particulier pour les étudiants issus de groupes sous-financés et minoritaires, leur FAFSA a de bonnes chances d’être signalé pour un examen plus approfondi, mettant en péril l’aide à laquelle ils ont droit.

Chaque année, le département américain de l’Éducation (ED) signale à des millions d’étudiants de se soumettre à un audit de leur FAFSA via un processus appelé vérification. La vérification exige que les étudiants attestent davantage – et, dans certains cas, prouvent – que les informations rapportées sur leur FAFSA sont exactes. L’objectif déclaré d’ED en matière de vérification est de s’assurer que les près de 41 milliards de dollars d’aide financière fédérale vont aux étudiants qui sont justement y a droit.

La vérification peut prendre plusieurs formes. Des tâches relativement rapides, telles que la vérification de la taille de la famille, aux actions plus longues, telles que la preuve du statut de chômage d’un parent avec une lettre notariée. Si les étudiants ne parviennent pas à terminer la vérification, ils peuvent ne pas recevoir d’aide fédérale et, dans certains cas, devenir également inéligibles à une aide institutionnelle ou étatique.

ED sélectionne environ 25% de tous les déclarants FAFSA pour vérification. Ce taux nous semble étonnamment élevé, en particulier par rapport aux moins de 2 % des déclarations de revenus fédérales sélectionnées pour une vérification annuelle. Le taux de vérification est près de trois fois plus élevé (60 %) pour les 34 % d’étudiants sous-financés qui sont admissibles aux subventions fédérales Pell basées sur les besoins. Encore plus préoccupant, c’est lorsque les près de 25 % des remplisseurs FAFSA éligibles à Pell signalés pour vérification ne parviennent pas à terminer le processus et perdent donc des milliers d’aides fédérales. Par définition, les étudiants éligibles aux bourses Pell doivent « avoir un besoin financier exceptionnel ». Pourtant, la vérification exige que ces étudiants se donnent beaucoup de mal pour prouver à plusieurs reprises qu’ils sont pauvres.

Qu’en est-il du fardeau administratif pour les collèges et universités que fréquentent ces étudiants? Dans un article récemment publié, nous examinons l’ampleur de ces coûts institutionnels. Bien que le gouvernement fédéral sélectionne les étudiants pour vérification, le processus est par ailleurs décentralisé, les bureaux d’aide financière des collèges étant responsables de l’administration du processus.

Nous estimons que la responsabilité de cette étape du processus d’aide financière coûte à elle seule aux collèges américains près de 500 millions de dollars par an. Cela équivaut à peu près à 130 000 bourses Pell supplémentaires pour les étudiants défavorisés. Par rapport à la toile de fond de 41 milliards de dollars d’aide financière, 500 millions de dollars peuvent sembler une dépense raisonnable. Cependant, ce coût n’est pas supporté également par toutes les institutions. Nous estimons que les collèges communautaires, qui desservent une part disproportionnée de bénéficiaires de Pell, consacrent près d’un quart de leur budget de fonctionnement de bureau d’aide financière aux seules procédures de vérification, contre seulement 1 % dans les universités privées. Pour mettre ce quart en perspective, cela équivaut à trois membres du personnel à temps plein consacrés à la vérification au lieu d’autres services, tels que le conseil en aide financière. De tels conseils pourraient aider les étudiants à demander une aide d’urgence lorsqu’ils sont confrontés à des revers économiques qui pourraient autrement entraver leurs progrès postsecondaires, ce qui est fréquent dans les collèges publics.

ED a récemment annoncé une diminution du taux de vérification pour les déclarants FAFSA de l’année prochaine à 18%. Parallèlement, ED a également annoncé des simplifications de la FAFSA, notamment une réduction du nombre d’éléments qu’elle comprend. Ce sont des mouvements dans la bonne direction ; cependant, si les procédures de sélection de vérification restent inchangées, le processus imposera toujours des exigences disproportionnées aux étudiants sous-financés et aux établissements qu’ils fréquentent. Ce sont les mêmes étudiants et institutions les plus durement touchés par la pandémie de COVID-19. Les difficultés économiques qui en résultent pour ces étudiants et leurs familles créeront sans aucun doute une pression accrue sur les bureaux d’aide financière.

Bien entendu, le rôle d’ED est d’être un gestionnaire responsable de l’argent des contribuables consacré à l’aide financière fédérale. Cependant, les preuves suggèrent que les procédures d’audit actuelles font peu pour changer l’éligibilité à l’aide financière pour ceux qui terminent la vérification. En outre, tout système d’audit devrait veiller à une répartition inéquitable des charges entre les institutions.

Pour offrir une perspective finale, pourquoi le gouvernement fédéral devrait-il exiger des procédures de vérification lourdes pour les étudiants à faible revenu à près de 20 fois le taux auquel les déclarations de revenus fédérales sont sélectionnées pour vérification? Si le gouvernement fédéral se concentrait plutôt sur le recouvrement des impôts sur le revenu fédéraux impayés uniquement parmi les 1 % des salariés les plus riches, les revenus fédéraux augmenteraient d’environ 175 milliards de dollars, soit plus de quatre fois le total des subventions fédérales allouées chaque année. Ce serait un effort bien dépensé.

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