Améliorer les yeux de l’Amérique dans le ciel

Un avion E-3 AWACS (Airborne Warning and Control System) de l’US Air Force à la base aérienne de Séoul à Seongnam, en Corée du Sud, le 14 octobre 2019.


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Seong Joon Cho/Bloomberg News

La presse a maintenant révélé ce que tout le monde soupçonnait : que les États-Unis aident l’Ukraine en transmettant les coordonnées de cibles militaires russes. La mission en fait un bon moment pour se concentrer sur les lacunes que l’US Air Force pourrait accepter dans la surveillance du champ de bataille, un exemple des risques croissants pour la défense américaine.

L’armée de l’air a annoncé le mois dernier qu’elle prévoyait d’acheter le E-7 Wedgetail pour remplacer une partie de sa flotte de systèmes d’alerte et de contrôle aéroportés E-3. L’E-3, connu sous le nom d’AWACS, est une paire de jumelles volantes qui peut scruter l’espace de combat pour repérer des amis et des ennemis et coordonner des frappes. C’est une plateforme puissante. Pour emprunter une illustration à Air Force Magazine, « un AWACS survolant New York pourrait gérer la bataille aérienne aussi loin que Boston, Mass., et Washington, DC, en même temps. »

Des avions AWACS ont opéré près de la frontière ukrainienne. Les États-Unis n’ont pas fait la publicité de ces missions, mais les avions ont presque certainement joué un rôle essentiel dans la collecte et le partage d’informations. Dans un futur combat, que ce soit dans le Pacifique ou ailleurs, ces ressources aideraient les États-Unis à trouver et à abattre l’ennemi en premier. Les adversaires de l’Amérique comprennent la valeur : l’imagerie satellite a suggéré que les Chinois ont une fausse cible d’un E-3 stationné.

Mais l’E-3 a 50 ans et la chaîne d’approvisionnement de l’avion s’est tarie depuis longtemps. Le général de l’Air Force Mark Kelly a utilisé le mot « miracle » pour décrire un E-3 qui décolle. L’armée de l’air dans sa demande de budget 2023 demande de retirer 15 des 31 avions de la flotte.

L’objectif était d’exécuter cette mission avec des capacités dans l’espace, mais cette technologie n’est pas prête. Le E-7 est piloté par d’autres forces aériennes occidentales, et il est judicieux de choisir un avion en production. Pourtant, l’Air Force a déclaré dans son annonce que le service développerait un « prototype rapide » livré en . . . 2027. Il s’agit d’une longue attente et risque un écart à mesure que l’E-3 se détériore.

Le contre-amiral à la retraite Mark Montgomery nous dit que l’E-3 sera « complètement inefficace » avant que le plan ne mette en place suffisamment d’E-7. Une idée créative pour une mesure provisoire consiste à mettre l’avion radar embarqué de la Marine « à terre dans des détachements terrestres dans le Pacifique et en Europe ». L’AWACS de l’OTAN, a ajouté l’amiral Montgomery, est en meilleure forme, mais l’alliance doit également commencer à envisager d’acheter le E-7.

Le Congrès devra fournir des ressources pour accélérer les livraisons. Le budget de la défense Biden tente de s’incliner face à la menace imminente de la Chine, mais il le fait en acceptant le risque de cette décennie pour se préparer à la prochaine. Le monde dangereux après l’Ukraine n’est pas le moment de permettre des fissures réelles ou perçues dans les défenses américaines.

Rapport éditorial du journal : Paul Gigot interviewe le général Jack Keane. Images : Shutterstock/AP/Composite du ministère russe de la Défense : Mark Kelly

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Apparu dans l’édition imprimée du 5 mai 2022 sous le titre « Upgrading America’s Flying Binoculars ».

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