Les directeurs d’école détiennent-ils la clé pour corriger la discipline scolaire?

Partout aux États-Unis, les leaders de l’éducation sont aux prises avec des questions émergentes sur la meilleure approche de la discipline étudiante. Ces questions découlent des craintes accrues que les outils disciplinaires qui retirent les élèves de l’école, tels que les suspensions extrascolaires (OSS) et les expulsions, puissent nuire à la réussite et aux résultats scolaires futurs des élèves retirés. Cela est particulièrement inquiétant étant donné que les suspensions ne sont pas réparties uniformément entre les élèves. Par exemple, les élèves noirs des écoles secondaires manquent plus de cinq fois plus de jours d’école en raison d’une suspension que leurs pairs blancs.

Dans la pratique, cependant, l’élimination complète des suspensions présente des défis. Même si une suspension nuit à l’élève retiré de l’école, l’école pourrait en bénéficier de manière plus générale en termes d’amélioration de la sécurité scolaire ou de réduction des distractions dans l’environnement d’apprentissage. De plus, des pratiques disciplinaires plus sévères pourraient théoriquement dissuader d’autres élèves de l’école de se comporter mal à l’avenir. En effet, certains éducateurs signalent des difficultés accrues à maintenir des environnements d’apprentissage ordonnés sans la possibilité de retirer les élèves perturbateurs de la salle de classe. Ils déclarent également se sentir en danger eux-mêmes. Sans preuves suffisantes de l’ampleur relative des impacts directs et indirects des pratiques disciplinaires sur les élèves, les chefs d’établissement sont laissés pour compte.

De nouvelles preuves comparant les effets de directeurs plus et moins punitifs

Dans une étude récente co-écrite avec Shawn Bushway et Elizabeth Gifford, nous examinons le rôle des directeurs d’école dans les pratiques disciplinaires des écoles de conduite et le rôle des décisions disciplinaires des principaux dans l’élaboration des résultats à long terme des élèves. Pour ce faire, nous relions neuf années de données sur les renvois disciplinaires des étudiants aux dossiers scolaires, aux dossiers de la justice pour mineurs et aux dossiers de condamnation des adultes en Caroline du Nord. Notre méthode repose sur une comparaison de différents directeurs travaillant dans la même école à différents moments. Même au sein d’une même école, et même pour le même type d’infraction d’élève, la probabilité d’imposer une suspension peut varier considérablement entre deux directeurs d’école, reflétant peut-être des attitudes différentes envers l’utilisation de cette punition. D’après nos données, c’est bien le cas. Pour le type moyen d’infraction disciplinaire au collège, certains directeurs n’attribuent presque jamais de suspension en dehors de l’école ; d’autres le font la plupart du temps.

Ces décisions prises à la discrétion des chefs d’établissement, ou de leurs équipes administratives, ont des conséquences. Par définition, remplacer un principal plus clément (10e centile de probabilité de suspension) avec un principal plus sévère (90e centile de probabilité de suspension) augmente le taux d’OSS et d’expulsion. Il le fait en particulier pour les étudiants qui commettent des infractions mineures, telles qu’un comportement irrespectueux, un langage inapproprié ou se présentent en retard en classe. Pour les élèves qui commettent des infractions plus graves, le fait d’avoir un directeur sévère augmente également la probabilité d’un renvoi à la justice pour mineurs.

Des pratiques disciplinaires plus strictes produisent un petit effet dissuasif, diminuant les inconduites mineures des élèves de 9 %, mais n’ont aucun effet sur l’incidence des crimes graves. De plus, il n’y a eu aucun effet d’entraînement positif de la sévérité disciplinaire sur l’apprentissage des élèves qui n’ont pas été suspendus. Si quoi que ce soit, ces étudiants non suspendus avaient légèrement plus bas les résultats des tests et la probabilité d’obtenir un diplôme d’études secondaires sous des directeurs plus sévères.

Effets d'un directeur d'école plus sévère sur certains résultats des élèves, selon le dossier disciplinaire de l'élève
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La figure 1 montre les effets estimés du remplacement d’un principal au 10e centile de probabilité de suspension avec un au 90e centile. Il désagrège les effets sur les élèves sans dossier disciplinaire, un dossier mineur et un dossier sérieux. Il montre, par exemple, que les élèves sans dossier disciplinaire sont 2,1 % moins susceptibles d’obtenir leur diplôme d’études secondaires avec un directeur sévère qu’ils ne le seraient avec un directeur indulgent.

Les approches disciplinaires principales plus strictes ont des effets particulièrement perturbateurs sur les élèves qui commettent des infractions mineures. Les élèves qui sont signalés pour une telle faute mineure sous une direction plus sévère, par rapport à ceux signalés sous une direction plus clémente, montrent en fin de compte :

  • Probabilité plus élevée d’OSS ou d’expulsion
  • Plus d’absences à l’école
  • Moins de résultats aux tests de mathématiques et de lecture
  • Plus grande probabilité de redoublement
  • Plus faible probabilité d’obtenir un diplôme d’études secondaires.

On peut considérer ce groupe d’élèves comme des adolescents à la frontière entre un engagement positif à l’école et un désengagement de l’école. Sous un directeur sévère, les actes d’inconduite mineure des élèves se transforment en suspensions, qui éloignent davantage l’élève de l’école. Sous un directeur plus clément, l’inconduite des étudiants est traitée de manière moins exclusive et les étudiants s’en sortent beaucoup mieux sur le plan scolaire.

Découvrir les préjugés raciaux dans les décisions disciplinaires

Notre étude révèle également qu’en moyenne, les directeurs sont plus susceptibles d’attribuer un OSS ou une expulsion à un élève noir qu’à un élève blanc, en maintenant constants à la fois la gravité de l’infraction disciplinaire et les antécédents disciplinaires de l’élève. Cependant, la quantité de préjugés raciaux exposés dans les décisions disciplinaires varie considérablement d’un directeur d’école à l’autre. Les directeurs d’école qui sont plus racialement biaisés dans leurs décisions disciplinaires entraînent de meilleurs résultats scolaires pour les étudiants blancs, mais de moins bons résultats pour les étudiants noirs et hispaniques. Soit le comportement de suspension des directeurs a lui-même des effets disparates sur différents groupes d’élèves, soit les directeurs qui présentent des préjugés raciaux dans leurs décisions disciplinaires ont également tendance à agir d’autres manières qui favorisent l’inégalité raciale dans l’environnement scolaire.

Qu’est-ce que cela signifie pour la réforme de la discipline scolaire?

La découverte que les suspensions peuvent avoir des effets négatifs sur les étudiants n’est pas nouvelle. De nombreuses écoles et districts à travers le pays ont commencé à remplacer la discipline d’exclusion par des approches plus proactives, telles que la justice réparatrice et les interventions comportementales positives, avec des résultats prometteurs (quoique quelque peu incohérents).

Dans le cadre de ce changement de politique, notre étude met l’accent sur l’importance unique du leadership scolaire dans la conduite des pratiques et de la culture disciplinaires. Tous les efforts visant à atténuer les inégalités dans les politiques et les systèmes disciplinaires des écoles devront tenir compte sérieusement du degré de discrétion accordé aux directeurs d’école dans l’attribution des conséquences disciplinaires. Pour les directeurs d’école confrontés à ces décisions difficiles concernant la punition des élèves dans leur travail quotidien, les preuves de notre recherche recommandent de pécher par excès de clémence.

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